Το δράμα της Άστον Βίλα

Ο Θάνος Σαρρής έκανε μια καταθλιπτική βόλτα στο Βίλα Παρκ και γράφει για τον  διαφαινόμενο υποβιβασμό της Άστον Βίλα, ο οποίος θα αφήσει εκτός συγκλονιστικού απροόπτου τη δεύτερη μεγαλύτερη πόλη της Αγγλίας... σχεδόν χωρίς ομάδα στην Premier League.  

Το Μπέρμιγχαμ τελευταία αναπτύσσεται πολύ. Το κάνει σε όλους τους τομείς, μιας και στο Λονδίνο ο χώρος μικραίνει επικίνδυνα για τις εταιρείες και οι οικονομικές απαιτήσεις αυξάνονται. Έτσι, η δεύτερη μεγαλύτερη πόλη του Νησιού, η οποία βρίσκεται και σχετικά κοντά, προσφέρει εναλλακτικές για μία αποκέντρωση χωρίς ρίσκο και με χαμηλότερα έξοδα. Στο ποδόσφαιρο όμως τα πράγματα είναι διαφορετικά.

Η Άστον Βίλα δεν είναι τυχαία ομάδα. Έχει τεράστιο μερίδιο στην βρετανική ποδοσφαιρική παράδοση, ούσα μία από τις 12  που προχώρησαν στη σύσταση της Football League το 1988, με ένα από τα διοικητικά της στελέχη, τον Γουίλιαμ ΜακΓκρέγκορ, να αποτελεί ουσιαστικά τον «πατέρα» του πρωταθλήματος. Το άγαλμά του έχει κανείς την ευκαιρία να δει έξω από το γήπεδο της ομάδας. Στο δρόμο προς αυτό από το σταθμού του τρένου, λόγια ανθρώπων που έχουν κατά καιρούς συνδεθεί με το δικό τους τρόπο με το σύλλογο σε βάζουν στην κουλτούρα του. Από τον πρώην αρχηγό Στίλιαν Πετρόφ που έδωσε μάχη με τη λευχαιμία, μέχρι τον ηθοποιό Τομ Χανκς, που έγινε οπαδός. Στη βικτοριανή εποχή η ομάδα έκανε θραύση, ενώ αν κάποιος αποφασίσει να κάνει tour στο γήπεδό της θα δει από κοντά το Κύπελλο Πρωταθλητριών Ευρώπης του 1982 μαζί με άλλα σημαντικά τρόπαια.

Τις μέρες αυτές ωστόσο το Βίλα Παρκ είναι περισσότερο σκοτεινό από ότι συνήθως. Και αυτό δεν οφείλεται στη μουντάδα του ουρανού των Μίντλαντς, αλλά στον κλοιό που σφίγγει συνεχώς γύρω από την ομάδα του Ρεμί Γκαρντ. Και το χειρότερο είναι πως δεν διαφαίνεται καμιά αχτίδα ελπίδας.

Γράφαμε μετά την καρατόμηση του Τιμ Σέργουντ τον Οκτώβριο ότι η επιλογή του Γάλλου τεχνικού αποτελεί ρίσκο. Ο Γκαρντ έδειξε στη Λιόν ότι είναι ιδανικός για μεσομακπρόθεσμο πλάνο, δουλειά με ταλέντα, εξέλιξη στο χρόνο χωρίς την πίεση του υποβιβασμού. Στο Βίλα Παρκ ανέλαβε μια ομάδα χωρίς παίκτες κλάσης, χωρίς ψυχολογία, χωρίς δημιουργία και με τραγική αμυντική λειτουργία. Ήδη οι περισσότεροι από τους παίκτες θεωρούν ότι θα είναι απίθανο να μείνει μαζί τους του χρόνου.

Oι claret and blues το καλοκαίρι ενισχύθηκαν με 12 παίκτες, οι οποίοι ήταν επιλογές του υπεύθυνου μεταγραφών Πάντι Ρέιλι και του αθλητικού διευθυντή Χένρικ Άλμσταντ. Το ρόστερ διευρήνθηκε με παίκτες χωρίς εμπειρία Premier League και χωρίς τα χαρακτηριστικά για να αντικαταστήσουν τις πολύτιμες μονάδες που αποχώρησαν και κυρίως τον Ντελφ και τον Μπεντέκε.  Ο Σέργουντ κλήθηκε να διαχειριστεί ένα σύνολο γεμάτο ανισορροπίες. Αποτέλεσμα; Σε 28 ματς Πρωταθλήματος η Άστον Βίλα έχει νικήσει μόλις τρία, έχοντας 16 πόντους. 

Η πραγματικότητα είναι σκληρή. Για πρώτη φορά μετά το 1987 (εκτός θαύματος) ο σύλλογος του Μπέρμιγχαμ θα υποβιβαστεί και η αλήθεια είναι πως η εικόνα του είναι μιας ομάδας που και στην Championship θα τα έβρισκε σκούρα απέναντι σε αρκετά κλαμπ. Μαθηματικά, ελπίδες υπάρχουν ακόμα. Ούτε ο πιο πιστός της οπαδός όμως δεν πιστεύει ότι η Άστον Βίλα θα καταφέρει να πάρει βαθμούς με Σίτι και Τότεναμ με την εικόνα που δείχνει. Το τελικό σκορ με την Έβερτον είναι κολακευτικό.

Ο ανταποκριτής του BBC  Ματ Μέρφι είπε ότι «αυτή είναι η χειρότερη ομάδα που έχω δει στα 41 χρόνια που κάνω ρεπορτάζ Βίλα». Διαπίστωση που τα λέει όλα. Στο 74' της αναμέτρησης με την Έβερτον οι Βίλανς στις κερκίδες άρχισαν να αποχωρούν μαζικά. Προηγουμένως, είχαν «στολίσει» για τα καλά τον Αμερικανό ιδιοκτήτη Ράντι Λέρνερ και τον εκτελεστικό διευθυντή Τομ Φοξ. Το γεγονός ότι κάποιοι είδαν τα πανό τους να κατάσχονται, τους εξόργισε ακόμα περισσότερο. 

Γιατί τους παραπάνω; Μα η έλλειψη επενδύσεων και ο τρόπος διοίκησης και στελέχωσης αποτελούν τον βασικό λόγο που η ομάδα του Μπέρμιγχαμ έφτασε στο τέλμα. Ο Λέρνερ προσπάθησε να αλλάξει το κλίμα διορίζοντας τον Στίβεν Χόλις, επιχειρηματία από την πόλη με επιχειρηματικό background πρόεδρο στα μέσα της χρονιάς, χωρίς ωστόσο να τα καταφέρει. Στο τέλος της χρονιάς τα τοπικά ρεπορτάζ αναφέρουν ότι θα ξηλωθούν σχεδόν όλα τα βασικά στελέχη, αλλά πλέον είναι αργά. Διοίκηση και προπονητές βρίσκονται συχνά στο επίκεντρο των αντιδράσεων του κόσμου τα τελευταία χρόνια.

Όταν το 2006 ο Αμερικανός ανέλαβε την ομάδα είχε το προφίλ του ανθρώπου που θα την οδηγούσε στο επόμενο στάδιο, με τον ίδιο να δηλώνει ότι στόχος είναι να ανταγωνίζεται σε μεγαλύτερο επίπεδο σε Αγγλία και Ευρώπη. Ξεκίνησε να σκορπά αλόγιστα χρήματα και να δίνει υπέρογκους μισθούς σε παίκτες που δεν τα άξιζαν. Ο Μάρτιν Ο' Νιλ οδηγήθηκε στην παραίτηση, βλέποντας να γίνονται πράγματα χωρίς τη δική του συγκατάθεση. Εσχάτως, ο Λέρνερ παραδέχθηκε ότι η κάτω βόλτα ξεκίνησε μετά τη φυγή του συμπαθέστατου τεχνικού, ο οποίος οδήγησε την Ιρλανδία στο Euro του 2016.

Ο Ουγιέ που τον διαδέχθηκε έκανε εξαιρετικά κακό ξεκίνημα, αποδοκιμάστηκε έντονα και αποχώρησε για λόγους υγείας. Διάδοχός του ήταν ο προπονητής που είχε οδηγήσει τη μισητή Μπέρμιγχαμ Σίτι στον υποβιβασμό. Ο Άλεξ ΜακΛις. Εντελώς ανεξήγητη απόφαση. Ο κόσμος αντέδρασε πολύ, τελικά οδήγησε στην αποπομπή του και ο Λάμπερτ, παρότι πάλεψε με τις δυσκολίες, δεν κατάφερε ποτέ να συνεννοηθεί με τα στελέχη που εμπλέκονταν στις μεταγραφές. Ο Σέργουντ κατάφερε να απελευθερώσει τους παίκτες και να σώσει την περσινή χρονιά. Είχε όμως και παίκτες ικανούς να στηρίξουν την αντεπίθεση. Τον Μπεντέκε, τον Ντελφ, τον Κλέβερλι. Φέτος δεν υπάρχουν, παρά τις μεταγραφές που έγιναν στην αρχή της χρονιάς. Και όλα δείχνουν ότι ο Αμερικανός, που προσπάθησε χωρίς επιτυχία να πουλήσει το κλαμπ, θα σβήσει τα δέκατα κεράκια στην ιδιοκτησία της Βίλα από την Championship.

Οι οπαδοί τα έχουν και με τους παίκτες για την έλλειψη πάθους, ωστόσο, όπως είχε πει και ο Κέβιν ΜακΝτόναλντ που διαδέχθηκε προσωρινά τον Σέργουντ, η χαμηλή αυτοπεποίθηση αποτελεί ένα πολύ σημαντικό άλλοθι. Όσο η πίεση αυξάνεται και οι ήττες συνεχίζονται, τόσο η ψυχολογία καταβαραθρώνεται. Και προφανώς τους παίκτες αυτούς κάποιοι τους επέλεξαν. Ο Πολ Λάμπερντ προειδοποίησε: «Η Championship είναι διαολεμένα δύσκολο πρωτάθλημα. Πρέπει να είσαι έτοιμος γι' αυτό. Κάποιοι σύλλογοι πέφτουν και στη League One. Έγινε με τη Λιντς, τη Λέστερ, τη Φόρεστ, τη Νόριτς και την Τσάρλτον».

Η Μπέρμιγχαμ Σίτι παρά την υπερπροσπάθεια με πολύ χαμηλό μπάτζετ, μόνο με θαύμα θα προλάβει να ανέβει. Επομένως, την επόμενη σεζόν το Μπέρμιγχαμ θα εκπροσωπείται στην Premier League μόνο από τη Γουέστ Μπρομ την οποία οι οπαδοί της Βίλα και της Σίτι δεν αναγνωρίζουν ως καθαρά ομάδα της πόλης. Την ίδια στιγμή, όταν ένα παγωμένο βράδυ Παρασκευής η Βίλα θα αντιμετωπίσει τη Νότιγχαμ Φόρεστ, στα γήπεδα της β' κατηγορίας θα βρεθούν αντιμέτωπες δύο ομάδες που έχουν στη συλλογή τους τουλάχιστον ένα Κύπελλο Πρωταθλητριών Ευρώπης! Σημεία των καιρών...